Novo parente dos mamíferos é descoberto: conheça o Niassodon mfumukasi

Essa nova espécie foi encontrada em 2009 na província de Niassa, em Moçambique, por dois paleontólogos portugueses durante uma expedição. Mas foi somente essa semana que o estudo foi publicado na revista PLoS ONE.

O nosso mais novo “parente” era pequeno, não ultrapassava os 30 centímetros, e surgiu no nosso planeta antes dos dinossauros e dos mamíferos, no Permiano Tardio há mais ou menos 260 milhões de anos. A aparência é algo estranho ao comparado aos animais que temos hoje, pois a cabeça lembrava a de uma tartaruga, devido a um bico que usava para cortar as plantas das quais se alimentava. Ele pertencia aos dicinodontes, por isso nós e todos os mamíferos do planeta não descendemos diretamente dele, mas sim do seu grupo irmão, os  cinodontes. O nome científico, Niassodon mfumukasi, significa “Rainha do Lago Niassa” na língua chiyao, falada na região pelo grupo étnico yao .

Segundo o comunicado apresentado, este animal não era um réptil nem um mamífero. Era um sinapsídeo, grupo de animais vertebrados onde estão incluídos todos os mamíferos atuais. Esse fóssil é um “raro exemplo” de um sinapsídeo primitivo. Era dentro desse grupo que entro estavam os dicinodontes, o grupo desse nosso parente cuja maior parte dos representantes possuía dentes caniformes ou presas, e os cinodontes, a linhagem que deu origem aos mamíferos atuais. “Os animais mais próximos deste animal que existem hoje são os mamíferos. Pode-se dizer que é um antepassado dos mamíferos”, explica o pesquisador Rui Castanhinha.

A reconstrução do fóssil foi feita usando tomografia computadorizada. Nesse trabalho se reconstruiram virtualmente os ossos e o crânio da espécie. Esses detalhes são importantes para a compreensão da evolução da função cerebral dos mamíferos.

Atualmente o fóssil está exposto no Museu de Lourinhã, em Portugal, mas em breve voltará para o Museu Nacional de Geologia de Maputo, em Moçambique.

Leia mais em Publico e em ScienceDaily

Sobre Anita Burgan

Anita Burgan é uma bióloga que continua a cada dia mais fascinada com esse mundo que nos cerca. Gosta de escrever sobre aquilo que lê diariamente, principalmente assuntos relacionados à biologia e ao meio ambiente. Fã de uma generosa caneca de café (misturado com água, [estranho hábito que seus amigos reprovam]), de bons livros e de conversas aleatórias. Possui peculiaridades, como medo de louva-a-deus, adoração por pipoca com chocolate, além da capacidade de imitar a Marília Gabriela!

Publicado em dezembro 6, 2013, em What's up? e marcado como , . Adicione o link aos favoritos. Deixe um comentário.

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